ΔΙΕΘΝΕΣ
25/07/2017 15:05 EEST | Updated 26/07/2017 05:18 EEST

Ερευνητές ανακάλυψαν ένα «είδος φάντασμα» με το οποίο συνευρίσκονταν οι αρχαίοι μας πρόγονοι

Windmill Books via Getty Images
Homo habilis men chip away at rocks, sharpening them for cutting up game or scraping hides. The game would be trapped in a pit or run down by several men. A woman, with her child, gathers wild berries. Branches were collected to make shelters. (Photo by: Brown Bear/Windmil Books/UIG via Getty Images)

Μια πρωτεΐνη που βρέθηκε στο σάλιο πληθυσμών της υποσαχάριας Αφρικής και δείχνει πως την κληρονόμησαν από κάποιο αρχαίο αλλά άγνωστο σε εμάς είδος ανθρώπους, επαναφέρει το ερώτημα: με ποιους επέλεγαν να συνευρεθούν οι πρόγονοί μας.

Η νέα διεθνής μελέτη- που εστιάζει σε αυτή την ανακάλυψη- και δημοσιεύτηκε στην επιθεώρηση Molecular Biology and Evolution έρχεται να ενισχύσει παλαιότερα ευρήματα που έδειχναν προς την κατεύθυνση της επιμειξίας μεταξύ Homo Sapiens και συγγενικών του ειδών. Άλλες μελέτες στο παρελθόν είχαν δείξει ότι τα γονίδια των σημερινών Ευρωπαίων και Ασιατών προήλθαν από τους Neanderthal και τους Denisovan, ένα μυστηριώδες ανθρώπινο είδος από τη Σιβηρία. Τώρα, η νέα μελέτη που δημοσιεύτηκε δείχνει ότι οι Homo Sapiens στην Αφρική είχαν κι αυτοί σεξουαλικές σχέσεις με συγγενικά τους είδη.

Όπως σχολίασε ο επικεφαλής της μελέτης και καθηγητής του Πανεπιστημίου του Μπάφαλο, η επιμειξία μεταξύ αρχαίων ανθρώπινων ειδών δεν ήταν η εξαίρεση αλλά ο κανόνας. Η μελέτη, της οποίας προϊστατο, ιχνηλάτησε την εξέλιξη μιας σημαντικής πρωτεΐνης στη βλέννα του σάλιου που ονομάζεται MUC7. Όταν εξετάσαμε την ιστορία του γονιδίου που κωδικοποιεί αυτήν την πρωτεΐνη, είδαμε την υπογραφή ενός αρχαϊκού συστατικού στους σημερινούς πληθυσμούς της υποσαχάριας Αφρικής».

Η συγκεκριμένη πρωτεΐνη υπάρχει στο σάλιο όλων των ανθρώπων και πιστεύεται ότι βοηθά στην προσκόλληση της βλέννας σε μικρόβια που θα μπορούσαν να απειλήσουν την υγεία αλλά η σύσταση της πρωτεΐνης και το γονίδιό της παρουσιάζουν διαφορές από άνθρωπο σε άνθρωπο.

Στο πλαίσιο της μελέτης εξετάστηκαν περί τα 2.500 γονιδιώματα και βρέθηκε πως σε ορισμένους πληθυσμούς της υποσαχάριας Αφρικής το γονίδιο αυτό ήταν εντελώς διαφορετικό από αυτά σε άλλους πληθυσμούς ενώ μάλιστα φαίνεται πως έμοιαζε λιγότερο με τις υπόλοιπες ποικιλίες από ό,τι τα γονίδιo της MUC7 στους Neanderthal και τους Denisovan.

Ποια όμως είναι η εξήγηση; Το πιο πιθανό είναι ότι το γονίδιο εισήχθη στο ανθρώπινο γονιδίωμα μετά τη διασταύρωση με κάποιο άλλο αλλά απροσδιόριστο είδος ανθρώπου, τουλάχιστον μέχρι σήμερα.

Ουσιαστικά πρόκειται για κάποιον «άγνωστο συγγενή», όπως εξηγεί ο Γκοκτσουμέν. Έναν συγγενή που όπως λέει θα μπορούσε να είναι κάποιο είδος που έχει ήδη ανακαλυφθεί, όπως κάποιο υποείδος του Homo Εrectus, ή κάποιο είδος που δεν γνωρίζουμε σήμερα. «Το αποκαλούμε είδος - φάντασμα επειδή δεν έχουμε απολιθώματα».

Η επιμειξία εκτιμάται πως συνέβη πριν από περίπου 150.000 χρόνια, πριν αρχίσει η έξοδος του Homo Sapiens από την Αφρική αλλά οι Homo Sapiens που μετανάστευσαν σε Ευρώπη και Ασία φαίνεαι πως κατάγονταν από πληθυσμούς που δεν είχαν συμμετάσχει στην επιμειξία.