ΔΙΕΘΝΕΣ
01/04/2019 14:50 EEST

Έναν (αργό) «θάνατο» στο Διάστημα κατέγραψε το Hubble

Η αποσύνθεση του αστεροειδούς Gault.

NASA, ESA, K. Meech and J. Kleyna, and O. Hainaut

Το διαστημικό τηλεσκόπιο Hubble και άλλα αστεροσκοπεία κατέγραψαν έναν μικρό αστεροειδή σε διαδικασία ταχείας περιστροφής- η οποία είναι τόσο γρήγορη, που εκτινάσσει υλικό.

Αναλυτικότερα, εικόνες από το Hubble δείχνουν δύο στενές, «κομητοειδείς» ουρές υλικού που εκτοξεύεται από τον αστεροειδή (6478) Gault. H κάθε μία από αυτές τις ουρές, σύμφωνα με τη NASA, αντιπροσωπεύει ένα «επεισόδιο» κατά το οποίο ο αστεροειδής απελευθερώνει υλικό, υποδεικνύοντας πως ο Gault έχει αρχίσει να αποσυντίθεται.

Ο αστεροειδής, πλάτους τεσσάρων χιλιομέτρων, είχε ανακαλυφθεί το 1988, ωστόσο είναι η πρώτη φορά που παρουσιάζει σημάδια διάλυσης. Βρίσκεται 344 χιλιόμετρα από τον Ήλιο. Από τους 800.000 γνωστούς αστεροειδείς μεταξύ του Άρη και του Δία, οι αστρονόμοι εκτιμούν πως τέτοιου είδους συμβάντα στη Ζώνη Αστεροειδών είναι σπάνια, και σημειώνονται περίπου μια φορά τον χρόνο. Ωστόσο, το επιστημονικό όφελος είναι πως, με αυτόν τον τρόπο, είναι δυνατή η μελέτη της σύνθεσής τους χωρίς να χρειάζεται να αποσταλεί διαστημόπλοιο για δειγματοληψία.

Ο Gault είναι μόλις ο δεύτερος αστεροειδής η διάλυση του οποίου έχει συνδεθεί με μια διαδικασία ονόματι φαινόμενο YORP (Yarkovsky-O’Keefe-Rafzievskii- Paddack): Όταν το φως του ήλιου θερμαίνει έναν αστεροειδή, υπέρυθρη ακτινοβολία που ξεφεύγει από την επιφάνεια προκαλεί έκλυση θερμότητας και ώθηση. Το αποτέλεσμα αυτής της διαδικασίας είναι να αρχίζει να περιστρέφεται όλο και γρηγορότερα. Όταν η φυγόκεντρος δύναμη αρχίζει να υπερνικά τη βαρύτητα, η επιφάνεια του αστεροειδούς γίνεται ασταθής και εξαπολύεται υλικό, με ταχύτητα μερικών χιλιομέτρων ανά ώρα. Ωστόσο, αυτή είναι μια διαδικασία που δεν γίνεται γρήγορα: Θεωρείται πως ο Gault ενδεχομένως να περιστρέφεται αργά εδώ και πάνω από 100 εκατομμύρια χρόνια.